Características del Koala, reproducción, evolución y más

En el siguiente artículo te presentaremos la oportunidad de conocer la característica del koala y muchos otros datos interesantes sobre este animal.

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Característica del Koala

Son marsupiales que habitan en las zonas costeras del este y el sur de Australia. La característica del koala varía según su localización, aunque se sospecha que podría haber dos especies distintas, ya que la población que habita en el noroeste, son de un color más claro y de menor tamaño.

Son de cuerpo robusto, no poseen cola, tienen la cabeza grande con orejas redondas, pueden llegar a ser muy peludos y tiene su nariz en forma de cuchara. Estos pueden llegar a medir entre 60 y 85 centímetros y pesar de 4 a 15 kilogramos, también su pelaje puede ser, tanto de color gris plata, como marrón chocolate.

Les gusta vivir en áreas abiertas sobre todo en bosques de eucalipto, ya que conforma gran parte de su alimentación que en realidad, no aporta los nutrientes ni calorías suficientes, por lo que los Koalas suelen llevar una vida sedentaria llegando a dormir incluso más de veinte horas al día.

Estos animales no suelen ser muy amistosos con el resto del grupo, sin embargo, con sus madres y hermanos suelen tener un vínculo más fuerte. Para comunicarse los machos adultos rugen fuertemente, lo cual aleja a los rivales y atrae a las hembras.

Las crías nacen sin desarrollarse completamente e inmediatamente se suben a la bolsa de su madre y permanecen ahí sus primeros 6 o 7 meses de vida. Cuando ya por fin cumplen un año de edad dejan de depender de la leche materna.

A pesar de tener pocos parásitos y depredadores, están en peligro de extinción ya que sufren amenazas por incendios forestales, sequías entre otros, además de que son vulnerables a contraer diferentes infecciones y enfermedades contagiosas.

Reproducción de los koalas

Una característica del koala según su reproducción, es su comportamiento a la hora de aparearse, ya que ellos no ven el instinto natural de la reproducción como otros animales. Normalmente esto sucede a mediados de abril y marzo cuando las hembras están listas para comenzar a reproducirse, que es alrededor de los dos y los tres años de edad mientras que los machos entre los cuatro y cinco años de edad.

Los machos para atraer a las hembras emiten fuertes rugidos que a su vez advierte a los demás machos de no deben acercarse a esa área. Los machos suelen ser muy agresivos durante la época de reproducción.

Para reproducirse los machos esperan a que las hembras respondan a sus llamados continuamente comienza el ritual de apareamiento que dura aproximadamente dos minutos y en el proceso se le ve a al macho mordiendo la parte posterior de la cabeza de su compañera. Debido al escaso consumo de calorías en su dieta puede ser agotador aparearse por lo que, si no poseen la suficiente energía o sienten estrés, evitaran el acto.

Se informó de actos de apareamiento en varias zonas de Australia, pero estos no llegaron a la reproducción como se esperaba. Se realizó una investigación en cuanto a estos casos y se encontraron microorganismos de Chlamydia en varios koalas, siendo trasmitidos por contacto sexual de un koala a otro, que trae la consecuencia de no poder crear descendencia.

En vista de que las hembras solo producen en promedio a una cría cada dos años, su tasa de crecimiento es increíblemente lenta. En los zoológicos y organizaciones se hace un gran esfuerzo para su preservación, a pesar de esto corren riesgo de extinguirse.

Proceso de gestación y crecimiento de la cría

La hembra podrá dar a luz solo 35 días después del habar consumado el acto. Generalmente nace una sola cría, (Sin embargo se han visto casos de gemelos) que nace sin pelo, ciegos, sordos y completamente indefensos.

Para llegar a la bolsa de su madre se basan en el instinto y permanecen dentro donde completan su ciclo de desarrollo, en cual les comienza a aparecer pelo en sus cuerpos, les crecen las orejas y sus ojos se abren, son alimentado gracias a leche de su madre hasta los 6 meses de edad.

Entre los 6 y 7 meses de edad las crías empiezan a salir de la bolsa de su madre y se suben a la espalda de su madre donde pasaran otros 6 meses. En ese momento, pueden comer hojas de eucalipto y usan la bolsa de su madre para dormir y beber leche.

Después, las hembras jóvenes buscan conseguir su propio hogar al cumplir los dos años de edad mientras que los machos permanecen con sus madres hasta los tres años de edad.

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Anatomía

El cuerpo de un koala es robusto, no posee una cola desarrollada y tiene una cabeza grande. Su tamaño corporal ronda entre los 60 y 85 centímetros y contiene un peso alrededor de 4 a 15 kilogramos.

Los machos suelen ser un 50% más grandes en comparación a las hembras; una de las características de los machos koalas es que se pueden distinguir de entre las hembras, ya que su nariz es más curva y así como también por la presencia de glándulas pectorales, la cuales son visibles como manchas sin pelo.

Así como la mayoría de los marsupiales, el macho contiene un pene bifurcado (pene de dos columnas que termina en doble punta) y la hembra tiene dos vaginas laterales y dos úteros separados.

La piel que cubre el pene del macho tiene bacterias naturales que son de suma importancia para fertilización. La bolsa de la hembra, llamada marsupio, se puede contraer para evitar que la cría se caiga.

El pelaje de los koalas es más largo y frondoso en la espalda y más corto en el vientre, generalmente el color del pelaje de la espalda puede variar desde el gris claro al marrón, mientras que el del vientre y la de los cuartos traseros es de un tono blanco.

El pelaje de la espalda, es un aislante muy eficaz en comparación a los demás marsupiales, es muy resistente al viento y la lluvia, así mismo la piel del vientre, puede reflejar la radiación solar.

Una característica del koala muy importantes son sus garras, afiladas y curvas, están muy adaptadas para trepar árboles; sus grandes patas delanteras tienen 5 dedos, el primer y segundo dedo están opuestos a los demás, lo cual les permite sujetarse y/o agarrar pequeñas ramas.

¿Quieres saber otra característica del koala? Para mucha más información te invitamos a ver el siguiente vídeo:

Evolución

Se cree que los koalas junto a otros marsupiales evolucionaron en el continente australiano, hace 45 millones de años, mientras Australia empezaba a moverse hacia el norte, alejándose de la Antártica.

Se han encontrado fósiles de animales parecidos a los koalas que rondan los 25 años de antigüedad. El clima iba cambiando y así mismo la vegetación, hasta que el árbol de eucalipto, hace su aparición por lo que los koalas se adaptaron a consumir esta planta y convertirla en su primera fuente de alimento.

Es muy probable que los koalas hayan existido desde siempre y de la misma forma que se conocen hoy. Con informes de ADN, se ha verificado que los koalas no se han separado ni creado nuevas subespecies.

Otro factor que nos revela gran parte de su evolución, es el hecho de que pueden desplazarse por el suelo y nadar, se cree que en un principio se desenvolvían en estas actividades, pero que, al pasar de los años, se encontraron con nuevos depredadores lo que los llevo a vivir en los árboles para protegerse.

Generalmente, el alimento que consumen es toxico para otros muchos animales, lo que hace al Koala un animal muy misterioso, también ingieren muy pocas calorías al día, lo que no permite que tengan demasiada energía. Investigaciones afirman en cuanto a su evolución, el metabolismo lento que poseen es la razón de poder reservar las fuerzas suficientes para aparearse o moverse.

El koala no se lleva muy bien con el estrés, lo que nos conduce a una de las muchas teorías que se basan en una evolución lenta y meticulosa, de allí su comportamiento. Muchos de estos factores se encargan de la sobrevivencia de esta especie.

El koala y su relación con los humanos

Desde su descubrimiento, los koalas nos han parecido una especie muy interesante por su aspecto tierno e inofensivo, aunque hay quienes piensan diferente, incluso muchas personas, antes de que el koala pasara a ser un animal protegido, lo habrían visto como una fiel fuente de ingresos. Podemos describir su relación con los humanos de la siguiente manera:

La llegada de los europeos

Los aborígenes australianos consideraban a este animal una fuente de alimento de fácil acceso, a pesar de esto, la cantidad de koalas era abundante hasta que en 1788 llegaron los europeos a explorar el territorio.

La primera vez que se registró la referencia de un koala, fue el 26 de enero de 1798 por John Price, quien se topó con uno en una expedición hacia las Montañas Azueles. Este hallazgo no fue publicado sino hasta cien años después.

En tanto que las nuevas colonias se desarrollaban, empieza la deforestación de la tierra para generar cultivos a consecuencia de esto, una gran parte del habitad de los koalas se perdió. Cuando los europeos se percataron de su existencia, dieron principio a su exterminación, ya que veían la piel del koala como una gran oportunidad de comercio.

Durante los años siguientes, el hombre se encargó de matar a millones de ejemplares. En 1924 los koalas se habían extinguido en Australia del sur, disminuyeron rigurosamente en Nueva Gales del sur y en Victoria el número de koalas había bajado a nada más que 500 especies.

Seguidamente el negocio de las pieles tuvo que moverse hacia el norte, a Queensland. Para 1919 el gobierno de este estado propuso una temporada de caza que solo duraría 6 meses, y en ese tiempo más de 1 millón de koalas fueron asesinados; En vista de esto se cerró la temporada de caza hasta 1927, que pudo abrirse por 1 mes, en este periodo fueron sacrificados 800.000 ejemplares.

Esto desató el enojo de muchos, tanta fue la indignación que los gobiernos de todos los estados se vieron obligados a declarar al koala como “especie protegida” aunque todavía no hay una ley que proteja los árboles en donde habitan, salvo en algunos estados de Australia.

En la actualidad

Una característica del koala muy común, es que son vistos como seres amigables y tiernos, incluso en Australia hay personas que viven cerca de su hábitat, pero debido a esto muchos han sido atacados por perros, existe la preocupación de que las mascotas puedan contagiarse de alguna enfermedad a causa de estas peleas.

Hay personas que creen que este animal es aburrido, incluso tonto, ya que pasa gran parte de su día quieto o durmiendo, lo cual no es muy entretenido de observar. Sin embargo, a la mayoría les parecen interesantes, por lo que los protegen y cuidan.

Su habitad es amenazada por la construcción de carreteras en medio de los bosques, lo cual ha traído muchas muertes y heridas graves en los koalas. Esta especie es más activa en las noches, en busca de alimento por lo que corren el peligro de ser atropellados por autos.

Algunas personas tienen a este animal como mascota, lo cual es ilegal, pero hay quienes deciden tomar ese riesgo. No es recomendable tener un koala en casa, ya que pueden llegar a ser muy agresivos cuando se sienten amenazados o hay algo que los estresa de alguna forma.

Este animal no contribuye mucho a su ecosistema, por esto la gente prefiere talar los árboles de los que se alimentan y habitan y así poder utilizar el lugar para la minería, agricultura construcción, entre otras actividades humanas.

El gobierno de Australia declaro que es ilegal cazarlos, pero no penalizan a las personas que siguen matándolos, lo cual es desconcertante para muchas personas. Los koalas no representan peligro para la vida humana y no hay ningún reporte de personas a quienes hayan atacado, aun así, a las personas no parece importarles si esta especie llega a extinguirse.

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Nombre

Posiblemente una característica del koala muy peculiar, es la proveniencia de su nombre, ya que por su apariencia de oso pequeño se pensó que eran una sub especie que venía de ellos, incluso todavía hay personas que erróneamente los llaman osos koala”.

En 1816, los ingleses les pusieron su nombre científico “Phascolarctos cinereusque significa “oso gris con bolsa”, más tarde se dieron cuenta que no pertenecía al grupo de los úrsidos, sino al de los marsupiales ya que las hembras tienen una bolsa (marsupio) donde cargan a sus crías una vez que hayan dado a luz, al igual que los canguros y los wombats.

El nombre “koala” como lo conocemos, viene de la palabra gula, que usaban los aborígenes australianos que hablaban la lengua dharug. Después de la llegada de los ingleses transformaron la vocal “u” en “oo” lo cual hizo que quedara como Coola o Koola años después por error la “oo” se convirtió en “oa”.

Las diversas tribus australianas usan nombres como cullawine, koolawong, colah, karbor, colo, coolbun, boorabee, burroor, bangaroo, pucawan, entre muchas otros, para hacer referencia a este animal, los cuales, casi todos tienen por significado “no bebe”.

En cuanto a su nombre científico, hubo muchas proposiciones de cambios a causa del descubrimiento de que este animal no pertenecía al grupo de los osos, pero las leyes que establecía el código internacional de Nomenclatura Zoológica, no lo permitieron.

Mortalidad

Los koalas tienen un rango de vida entre los 8 y 13 años, aunque los machos viven menos que las hembras por su comportamiento agresivo. Los koalas pueden sobrevivir si llegan a caer de un árbol y casi de manera inmediata, vuelve a subir, pero existen casos de graves lesiones o muertes, esto sucede mayormente en los jóvenes inexpertos.

Cuando cumplen los 6 años sus molares comienzan a desgastarse, lo cual genera dificultad al mascar y al pasar el tiempo sus dientes desaparecen lo que provoca su muerte por extrema debilidad.

Este animal no tiene muchos depredadores, los dingos y serpientes son sus principales asesinos correspondientes a la cadena alimenticia, los jóvenes pueden ser atacados por águilas y demás aves de presa.

Una característica del koala es que muy pocas veces, se han visto con parásitos externos, a excepción de las garrapatas en zonas costeras. Pueden sufrir de úlceras y sarna, pero no es algo muy común entre ellos.

Son afectados por patógenos, como la chlamydia, que ocasiona infecciones urinarias e infecciones en el tracto reproductivo lo que no permite que se reproduzcan. Esta enfermedad es más común en la población que habita en el continente australiano.

Pueden tener el Retrovirus koala que les causa déficit de inmunidad, parecido a lo que los humanos conocemos como VIH o SIDA, hay informes donde se han encontrado poblaciones australianas del norte, completamente infectadas salvo por las poblaciones del sur incluida la isla Canguroo.

Esperamos que disfrutaras este artículo, y que de igual manera, aprendieras una característica del koala que no conocías. Si deseas leer otro información sobre un mamífero, te invitamos a ingresar aquí: ¿El tiburón es mamífero? Descubra su reproducción aquí. ¡No te lo pierdas!

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