Rinoceronte: Características, tipos, hábitat, alimentación

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En este post aprenderás todo sobre el rinoceronte, un mamífero placentario de apariencia y costumbres muy particulares que, además, integra la lista de las especies en peligro de extinción.

El rinoceronte es un animal en grave peligro de extinción

Características del Rinoceronte

El rinoceronte es un mamífero de gran tamaño, herbívoro placentario, perteneciente al suborden de los ceratomorfos, del orden de los perisodáctilos, del que, en la actualidad, existen cinco especies que se encuentran en riesgo de extinción. Las cinco especies de rinoceronte reconocidas en la actualidad son:

  • El rinoceronte blanco en África.
  • El rinoceronte negro en África.
  • El rinoceronte de Java en Asia.
  • El rinoceronte de la India en Asia.
  • El rinoceronte de Sumatra en Asia.

Todas las especies de rinoceronte se encuentran amenazadas, pues el negro africano, el de java y el de Sumatra han sido clasificados en “riesgo crítico”, el de la India se encuentra en “riesgo”, y el blanco africano se considera “casi amenazado”.

El término rinoceronte viene de los vocablos griegos rhino (nariz) y kera (cuerno), en referencia al cuerno que se ubica en el hocico del animal, encima de su nariz.

Todas las especies son endémicas de África y Asia y se estima, que a principios del siglo XX, existía una población de 500.000 ejemplares repartidos en ambos continentes de los cuales, actualmente, solo quedan cerca de 30.000.

Detalles generales

El cuerno de los rinocerontes no tiene un centro de hueso, como ocurre con los cuernos de otras especies y están formados de queratina, la misma sustancia de la que están hechos el pelo y las uñas en las demás especies de mamíferos.

Estas especies pertenecen al grupo de la megafauna, al igual que el elefante y el hipopótamo, debido a su gran tamaño, pues, generalmente, exceden de una tonelada de peso (pueden llegar a los 3600 kg) y alcanzar los dos metros de altura.

Los ejemplares más grandes pueden medir más de cuatro metros, de cabeza a cola, por lo que se consideran el segundo animal terrestre de mayor tamaño, precedidos por el elefante y seguidos del hipopótamo que se ubica en el tercer lugar.

Estos herbívoros poseen un cerebro muy pequeño, en relación a su tamaño, pudiendo llegar a pesar hasta 600 gramos y poseen muy desarrollados los sentidos del oído y el olfato, aunque su vista es bastante deficiente.

Pueden vivir, en promedio, entre treinta y sesenta años (incluso más), de vida y aunque su visión es muy pobre, pueden avistar a un ser humano inmóvil, hasta unos treinta metros de distancia, por lo que es necesario ser precavidos en su presencia.

Comportamiento general de las especies de rinoceronte

El rinoceronte es un animal de costumbres muy solitarias y territoriales y aunque viven en grupos, la única relación perdurable es la de las crías y sus madres, pues las parejas solo interactúan en épocas de celo.

El rinoceronte blanco es el más sociable entre las especies, pudiendo congregarse en parejas o grupos de hasta siete ejemplares de la especie, manteniéndose juntos en su mismo territorio, el cual es delimitado con las heces y la orina.

Aunque pueden reaccionar con violencia, cargando a la carrera contra quienes les molestan, sus cargas son carreras a ciegas que ejecutan con el fin de asustar y ahuyentar a los intrusos que perturban su tranquilidad.

Los combates del rinoceronte son encuentros de fuerza, en los que los animales rivales, se empujan entre sí, hasta que alguno de los combatientes se rinde y abandona el “encuentro”, subordinándose al vencedor.

Estos animales no suelen cargar unos contra otros como las otras especies con cuernos, pues con su peso y tamaño, con toda seguridad, el resultado del combate sería la muerte de ambos contrincantes.

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Tipos de rinoceronte que existen hoy en día

Como ya hemos señalado anteriormente, existen cinco especies de rinoceronte reconocidas en la actualidad, las cuales se encuentran amenazadas de extinción, en mayor o menor grado.

Blanco de África

El rinoceronte blanco, también llamado “de mandíbula cuadrada”, es el más grande entre todas las especies de rinocerontes, seguido del rinoceronte indio, y el que se encuentra menos amenazado en la actualidad.

Pese haber sido declarado extinto hace cien años, en la actualidad, gracias a las gestiones del voluntariado y los esfuerzos conjuntos entre gobiernos y fundaciones de protección de la vida salvaje, es el más numeroso (20.000 ejemplares).

Su característica particular principal son los dos cuernos que posee, así como su coloración gris pálido que le ha conferido su nombre de rinoceronte blanco. Su cabeza es, en proporción, más grande que las de las otras especies.

Los cuernos son de diferente tamaño, siendo el frontal más grande que el posterior, y su boca es ancha, a diferencia que la del rinoceronte negro que es estrecha y en forma de pico.

Puede llegar a medir cuatro metros de cabeza a cola, y pesar casi cuatro toneladas, con una altura entre 1.70 y 1.80 metros del piso a la cruz del animal, lo que los hace unos ejemplares enormes.

Su hábitat natural se encuentra ubicado en las regiones ubicadas en el sur del continente africano, Angola, Namibia, Zambia, Zimbabue, Sudáfrica, Mozambique y Botsuana. Suelen alimentarse de hierba y matojos.

Negro de África

Aunque su nombre fue designado para poder distinguirlos del blanco, el rinoceronte negro comparte casi la misma coloración que sus vecinos, lo que, en ocasiones, resulta muy confuso para el ojo inexperto.

El rinoceronte negro adulto puede medir entre 147 y 160 cm de altura y entre 3 y 3.5 m de cabeza a cola, con un peso que oscila entre los 800 y 1800 kg, lo que los hace más pequeños que el rinoceronte blanco.

La mayor diferencia apreciable entre ambas especies, es la forma de la boca, que es ancha y cuadrada en el rinoceronte blanco y delgada y picuda en el rinoceronte negro.

Al igual que el blanco, el rinoceronte negro presenta dos cuernos en el hocico, pudiendo llegar a desarrollar un tercer cuerno que siempre será más pequeño que los otros dos.

Por lo general comparten el mismo hábitat del rinoceronte blanco, en los territorios ubicados al sur del continente africano y se alimentan, principalmente, de arbustos y hojas bajas de los árboles. En la actualidad, la población libre es de unos 5.000 ejemplares.

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Unicornio de la India

El rinoceronte indio, también conocido como gran rinoceronte unicornio, es el segundo más grande entre las especies que habitan en la actualidad y es de piel muy gruesa y de coloración gris plateada. En la actualidad la población salvaje es de unos 3.500 ejemplares.

Su hábitat natural, que en la antigüedad llegaba hasta China, Pakistán y Birmania, se ha reducido debido a la caza furtiva y la interacción con el ser humano, encontrándose únicamente en Nepal, Assam y las colinas al sur del Himalaya.

Los machos adultos pueden pesar entre 2000 y 3000 kg, y las hembras 1600 kg. Miden entre 1.7 y 2 metros de altura y pueden llegar a los cuatro metros de longitud de cabeza a cola.

Su principal característica es su único cuerno, lo que le ha dado la denominación de unicornio, que puede llegar a medir hasta un metro y los pliegues de su piel le dan un aspecto de acorazado.

El Rinoceronte de Java

De todas las especies de rinoceronte, el de Java es el que se encuentra en mayor peligro de desaparecer pues, en la actualidad, solo quedan unos 68 ejemplares libres, pues la mayoría se encuentra, principalmente, en cautiverio.

Se han redoblado todos los esfuerzos de los entes involucrados para conseguir aumentar la población actual, pero continúan seriamente amenazados de extinción por lo que son muy protegidos.

Al igual que el indio, el rinoceronte de Java tiene un solo cuerno, que puede llegar a medir 26 cm. Pueden pesar entre 800 y 2000 kg, medir entre 1.5 y 1.7 metros de alto y tres metros de cabeza a cola.

En la actualidad, los pocos ejemplares que quedan en libertad, pueden encontrarse en pequeñas comunidades en Indonesia, específicamente en Java y en Vietnam.

El Rinoceronte de Sumatra

Esta es la más pequeña de las especies de rinoceronte, así como también la más peluda, lo que les permite adaptarse al clima de sus hábitats naturales en Borneo y Sumatra. Actualmente, la población salvaje es de 80 ejemplares.

El ejemplar adulto puede medir 130 cm de altura y entre 2.4 y 3.1 metros de la cabeza a la cola, con un peso aproximado de 700 kg, su cuerpo es corto, con patas regordetas y tiene los labios prensiles.

Esta especie también presenta dos cuernos en la cabeza, siendo el frontal el más largo (25 – 79 cm), ya que el menor no suele exceder de los 15 cm. El pelo puede ser muy denso o escaso. En las crías es más denso que en los adultos.

El cuerno: mitos y realidades

Desde hace miles de años, específicamente en la medicina china, se ha utilizado el cuerno del rinoceronte en la preparación de medicinas y para la confección de armas blancas y ornamentos.

Esto ha ocasionado que el rinoceronte sea víctima de la persecución y casa furtiva que ha empujado a todas las especies, directamente, hacia la extinción total. En China también se les ha atribuido poderes afrodisíacos y lo emplean en la medicina tradicional como tratamiento para combatir la fiebre y las convulsiones.

Hoy en día, Vietnam se ha convertido en el mayor mercado mundial para el tráfico ilegal del cuerno del rinoceronte, donde las transacciones comerciales son realizadas abiertamente, pues su gobierno no es muy firme en su persecución.

El gobierno de China, que había permitido el comercio de cuernos de rinoceronte y huesos de tigre con fines medicinales, ha decidido posponer la medida hasta que se haga una investigación más profunda.

Por lo tanto, se ha mantenido la prohibición de importación, exportación y venta de estos productos, admitiendo que retirarla podría dar pie al incremento del tráfico ilícito de estas especies seriamente amenazadas. Si te interesa aprender mucha más información sobre el rinoceronte, no dejes de ver el siguiente video.

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