Una planta fosilizada de 350 millones de años no se parece a nada que hayas visto jamás.

Aunque las plantas existentes a menudo aparecen en el registro fósil, generalmente se conservan como troncos u hojas impares, lo que da poca idea de cómo pudo haber sido el árbol completo. Sin embargo, los árboles petrificados recién descubiertos en New Brunswick, Canadá, tienen suficientes registros para demostrar que tenían una apariencia extraña que nunca antes se había visto.

"Es sorprendente que este árbol tenga hojas muy largas alrededor del tronco y que el número de hojas exceda la corta longitud del tronco", dijo Robert Gastaldo del Colby College en Waterville, Maine. en la declaración.

helecho y palmera Se encuentran árboles en el registro fósil y, aunque esta nueva planta parece una palmera, Sanfordiaculosis 350 millones de años, lo que antecede en 300 millones de años a la presencia de palmeras conocidas en el registro fósil. Las hojas de palma generalmente se recogen en pequeñas cantidades en la parte superior, pero se cree que el nuevo árbol fósil tiene más de 250 hojas grandes que crecen no sólo en la parte superior de la planta sino también alrededor del tronco.

"Sanfordiaculis conserva más de 250 hojas alrededor de su tronco, cada hoja semiconservada se extiende 1,75 metros desde él", dijo Gastaldo.

El árbol tenía un tronco de unos 16 centímetros (6,2 pulgadas) de diámetro, con hojas que crecían en un patrón de ramificación en espiral que crecía muy densamente alrededor del tronco, lo que daba como resultado una copa voluminosa en la parte superior del árbol.

Un investigador con pantalones azules y camisa azul parece muy feliz tumbado en una roca sobre el sitio de excavación de Sanfordiaculis.  Hay pequeñas herramientas cerca.

La investigadora Olivia King con el fósil recién descubierto.

Crédito de la imagen: Matt Stimson.

"Estimamos que cada hoja crecerá al menos un metro antes de terminar. Esto significa que el "escobilla de botella" no era leñoso y tenía un denso dosel de hojas que se extendía al menos 5,5 metros (o 18 pies) alrededor de un tronco que tenía sólo 16 centímetros (o 0,5 pies) de diámetro. En una palabra, me sorprendió", dijo Gastaldo.

El equipo cree que los fósiles fueron preservados por un terremoto que enterró los árboles en el borde del lago del arrecife. Un espécimen fue encontrado hace siete años y ahora se han encontrado cerca cuatro especímenes más completos de la misma planta. Uno de los patrones muestra cómo las hojas abandonan la punta del árbol.

"Cualquier árbol fósil con una copa intacta es raro en la historia de la vida", dijo Gastaldo. "El hecho de que la hoja de la corona esté unida al tallo plantea dudas sobre qué tipo de planta es, cómo está organizada y si es alguna forma que continúa hasta el día de hoy o está fuera del concepto de "normal". ¿árbol? Todas estas preguntas y más. condujo a este esfuerzo de varios años".

Todavía se debate por qué un árbol puede tener una disposición de hojas tan única. Según los investigadores, las hojas pueden ser largas para dejar entrar la mayor cantidad de luz posible, de modo que la planta pueda competir con otras plantas más pequeñas en el mismo hábitat. El equipo cree que esta es la evidencia más temprana de árboles que crecen en diferentes niveles, conocido como nivel subdosel.

"La historia de la vida en la tierra se compone de plantas y animales que no se parecen a ninguno de los que viven hoy", dijo Gastaldo. "Los mecanismos evolutivos en funcionamiento desde el principio han dado lugar a organismos que han vivido con éxito durante largos períodos de tiempo, pero sus formas, arquitecturas de crecimiento e historias de vida han adoptado diferentes trayectorias y estrategias. Los fósiles raros e inusuales como el árbol de New Brunswick fueron sólo un ejemplo de la colonización de nuestro planeta, pero un experimento fallido".

Este fósil notable e inusual muestra que las plantas del Carbonífero Inferior eran mucho más complejas de lo que se pensaba anteriormente. Si no te cansas de las plantas que hacen lo inesperado, échales un vistazo helechos zombies.

El artículo fue publicado en la revista biología moderna.

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